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El islote australiano ocupado por dos millones de pingüinos
Oceanía

El islote australiano ocupado por dos millones de pingüinos

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En esa parte del globo tan próxima a la Antártida, esperaríamos ver un islote blanco cubierto por nieve o hielo. En cambio, la isla Macquarie es un pedazo verde de tierra, perteneciente a Australia, que es el paraíso de los pingüinos y hasta tres millones y medio de aves marinas.

Puede que en alguna ocasión hayas pasado por playas donde dicen que los pingüinos salen a descansar y, tras horas esperándolos, no aparecen. En Macquarie Island, es justo lo contrario: lo difícil es ver roca o arena.

Descubierta por cazadores de focas

Macquarie fue descubierta en 1810 por cazadores de focas y fue habitada periódicamente hasta que su población de focas y elefantes marinos, que llegó a ser de 100000 ejemplares, fue prácticamente exterminada. De igual modo sucedió a partir de 1870 con su enorme colonia de pingüinos de unos cuatro millones, cazados para extraer su grasa.

Ya en el siglo XX estas actividades cesaron, pero los cazadores y posteriores habitantes habían traído mamíferos y otras aves que se adaptaron a la isla y siguieron perjudicando su fauna y flora endémicas.

Para recuperar el ecosistema, en primer lugar se llevaron de la isla los animales domésticos como caballos, cerdos, ovejas y cabras. Los wekas (un ave no voladora muy común en Nueva Zelanda) y los gatos fueron erradicados para el año 2000. Y la última fase de retorno a las especies endémicas concluyó en 2014 con el exterminio de ratas y conejos. A medida que avanzaba este plan de actuación, la población de aves marinas se fue recuperando progresivamente.

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Un lugar único en el mundo

La isla Macquarie mide tan solo 34 kilómetros de largo y cinco de ancho. Pertenece administrativamente al estado australiano de Tasmania y fue calificada como espacio protegido de dicho estado en 1978.

Pero más allá de su singularidad como reserva natural y hábitat ideal para fauna marina, destaca por ser el único lugar del planeta formado por material rocoso del manto de la Tierra, ubicado seis kilómetros por debajo del fondo del océano.

Real

En la actualidad se estima que existen más de dos millones de pingüinos en Macquarie, repartidos en cuatro especies diferentes, siendo la más numerosa la de pingüino real. Dicha especie es endémica de la isla Macquarie.

Tres millones y medio de aves marinas, entre los que se encuentran cuatro especies de albatros, además de focas y hasta 70000 elefantes marinos llegan a la isla en las épocas de anidamiento y muda.

Para proteger su ecosistema y por su geología única en el mundo, fue declarada patrimonio de la Unesco en 1997.

¿Dónde está la isla Macquarie?

Está situada al sur de Australia, a unos 1450 kilómetros de Tasmania y a unos 960 kilómetros de Stewart Island (Nueva Zelanda). Para orientarnos rápidamente, pensemos que está a medio camino entre Australia y la Antártida.

La forma más fácil de llegar –o la menos complicada– es en uno de los cruceros que van a la Antártida y que salen de Hobart, en Tasmania (Australia) o de Bluff, en Nueva Zelanda. En cualquier caso, al ser lugar tan protegido, las visitas son muy limitadas y es necesario un permiso previo del servicio de Parques y Vida salvaje de Tasmania.

Vía | Mashable
Fotos | Lin Padgham, M. Murphy y Hullwarren
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